El planeta nunca ha perdido tan rápidamente su especie animal

El planeta nunca ha perdido tan rápidamente su especie animal desde la última extinción masiva de dinosaurios hace 66 millones de años. Si bien se estima que la tasa de extinción actual es entre 100 y 1.000 veces superior a la tasa natural promedio, un nuevo informe de la Universidad de Stanford muestra que en el océano, la humanidad sigue siendo la principal causa de estas desapariciones.

Para lograr este resultado, los autores de este estudio americano, publicado el 14 de septiembre en la revista Science, observaron la evolución de la biodiversidad marina durante las seis extinciones masivas de la historia.

Amenaza de extinción y determinadas características biológicas

Estudiaron el vínculo entre la amenaza de extinción y determinadas características biológicas -como el tamaño de los animales- de dos de los principales grupos de animales marinos, moluscos y vertebrados. Hemos utilizado la información disponible de los fósiles para mostrar que lo que está ocurriendo en los océanos en este momento es completamente diferente a lo que ocurrió en anteriores extinciones”, dice Noel Heim, coautor e investigador en paleobiología.

De hecho, sus resultados muestran que el océano moderno está viendo desaparecer a sus grandes animales a un ritmo mucho más rápido que las especies pequeñas”. Hemos descubierto que la amenaza de extinción de las especies marinas está estrechamente relacionada con su tamaño”, dice Jonathan Payne, paleobiólogo de la Universidad de Stanford y coautor del estudio. Lo cual no fue el caso en el pasado.”

Sobrepesca de animales grandes

Según los investigadores, esta es la primera vez en la historia de la Tierra que se ha observado este fenómeno. Durante las cinco extinciones anteriores, las desapariciones no fueron selectivas”. Si esta extinción sólo estuviera relacionada con el cambio climático, habríamos visto el fenómeno de la selección en el pasado, cuando las temperaturas eran mucho más altas que hoy, lo que no es el caso”, explica Noel Heim. La única razón posible para esta selección es la explotación del sistema marino por el hombre y la sobrepesca”.

De hecho, los animales objeto de la pesca son en general especies con un alto potencial nutricional y, por lo tanto, generalmente los animales más grandes. Esto resulta en una mayor relación esfuerzo/biomasa. Por lo tanto, con mayor frecuencia se capturan animales grandes como el tiburón blanco, la ballena azul, el atún rojo o la almeja gigante -un molusco comestible de hasta 1,5 metros de longitud.

Observar los océanos

Y, aunque el estudio estadounidense es el primero en observar los océanos, esta selección no se limita al medio ambiente marino”. Este fenómeno es idéntico en los animales terrestres. Los animales más grandes, como los mamuts, se han extinguido más rápidamente debido a su tamaño y a la tendencia de los humanos a cazar los animales que más los alimentan”, dice el investigador estadounidense. Este es también el caso de varios grandes depredadores, como el búfalo europeo, el lince o el tigre blanco.